Otto Eerelman starte zijn carriere als leerling van de Academie Minerva in Groningen, waar hij leerde snel simpele schetsen te maken naar levende modellen onder J. Egenberger.
Hij vervolgde zijn opleiding aan de Academie in Antwerpen onder De Keyser en Alma Tadema, door wiens invloed hij vooral veel portretten en historische taferelen maakte.
In 1865 werd hij tevens leraar bij Minerva. Na 1874 verhuisde hij naar Brussel waar hij interieur en genre stukken maakte.
In 1875 verhuisde hij weer naar Den Haag en vanaf die tijd begon hij  markt scenes met paarden te schilderen, waarmee hij uiteindelijk grote roem verwierf. Hij schilderde paarden in allerlei scenes, met rijtuigen, sledes, maar ook circus taferelen.
Later schilderde hij tevens honden in allerlei alledaagse scenes.

Ooit schreef de journalist en schrijver Ab Visser over de schilder Otto Eerelman: “Zijn populariteit was zo groot, dat wij als kinderen dachten, dat hij als kunstenaar onmiddellijk na Rembrandt kwam, om op oudere leeftijd tot de ontdekking te komen, dat men buiten de Herepoort zo goed als nergens van hem gehoord had.”
Die grote populariteit had Eerelman te danken aan zijn vaardigheid dat te schilderen wat Groningers geliefd was: paarden en andere huisdieren. Vooral paarden.
Eerelman, tijd- en plaatsgenoot van H.W. Mesdag, diens broer Taco Mesdag en Jozef Israëls, studeerde van 1860 tot 1863 aan de Academie Minerva, van 1864 tot 1865

Op zijn 80ste eerde men Eerelman door het geven van zijn naam aan een straat in de stad en werd hij geridderd. De opdracht van het gemeentebestuur tot het maken van een schilderij leidde tot dat werk, dat bijna elke Groninger kent: De paardenkeuring op de Grote Markt op de 28ste augustus. Dit schilderij bevindt zich in het Groninger
stadhuis aan de Grote Markt. Een schilderij, dat weergeeft hoe Groningen in die periode de 28ste augustus vierde.  Uiteraard treffen we op het schilderij van Eerelman bekende Groningers aan, maar de paarden stelen de show.

Otto Eerelman overleed op 3 oktober 1926 en ligt begraven op de Zuiderbegraafplaats te Groningen in een familiegraf met het eenvoudige opschrift: rustplaats familie Otto Eerelman. (2002)

EERELMAN Gram,Johan. Eerelman’s Album. Leiden, n.d. 44 pp. Ills & 16 plts. Cloth, spotted.