J.W. Bilders werd in het begin van zijn loopbaan beinvloedt door de Duitse romantische landschapskunst, en reisde derhalve veel door Duitsland in de omgeving van Wiesbaden. Later was hij een van de eerste schilders die zich in Oosterbeek vestigden en van daaruit beinvloedde hij veel jonge schilders van de Haagse school  waaronder zijn zoon Gerard.

Echter een groot deelvan zijn leven woonde en werkte hij in Oosterbeek.

De naam en faam van Oosterbeek breidt zich vooral uit met de komst van Johannes Warnardus Bilders. Hij heeft een grote aantrekkingskracht op een jonge generatie schilders, die onder invloed van het Franse Barbizon de ateliers verlaten. Buiten schilderen ‘en plein air’, is de nieuwe trend. In weer en wind de confrontatie met de natuur aangaan en deze in impressies vastleggen.

In 1860 ontdekte hij als een van de eerste schilders in Holland de Franse School van Barbizon. Daarna werkte hij meestal ‘en plein air’ direct naar de natuur en bracht hij zijn verf op in een losse, gedurfde toets. Om deze reden wordt hij wel een van de voorlopers van de Haagse School genoemd.

Na 1841 verbleef hij meestal in Oosterbeek; Hier werd hij spil van de ‘schildersbent’ die later bekend werd als de ‘Oosterbeekse School’. Van 1846 – 1852 was hij te Utrecht werkzaam, daarna een jaar in Amsterdam (1853 – 1854), vertrok weer naar Oosterbeek (1855 – 1858). In 1858 vestigde hij zich nogmaals te Amsterdam, waar hij lange tijd verbleef (tot 1880) en de laatste 10 jaren van zijn leven sleet hij te Oosterbeek. In 1852 werd hij lid van de Kon. Akademie te Amsterdam en in 1858 lid van ‘Arti en Amicitiae’ aldaar. Hij ontving in het begin enig tekenonderwijs van J.L. Jonxis, daarna vormde hij zich geheel zelf. In 1839 maakte hij een reis langs de Rijn en in 1844 bezocht hij nogmaals Duitsland en ook België.

De schilders A. Haanen,  A. Mauve,  Ch. Rochussen  en Willem Roelofs hebben wel eens schilderijen van Bilders gestoffeerd. Hij signeerde in zijn jeugd J. Bilders en later J.W. Bilders.  Gaf les aan A.G. Bilders, M. Ph. Bilders – van Bosse,  J.A. Boland,  A. Everdingen,  D. van Lokhorst,  H.W. Mesdag en raadgevingen aan J.E.J. Rutgers.

Musea: o.a. Rijksmuseum in Amsterdam, Gemeentemuseum in Arnhem en Stedelijk Museum in Amsterdam.